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Huella de carbono de botellas de vidrio vs botellas de plástico vs envases de cartón vs latas

Vidrio, plástico o aluminio, ¿cuál es la opción más sostenible?

Comparativa de la huella de carbono del vidrio, plástico, cartón y aluminio

 

La siguiente tabla resume un cálculo (alto, medio, bajo) de la huella de carbono de cada material:

1,5 litros

Botella de vidrio (de un solo uso)

Botella de vidrio (reutilizable 30 veces)

Plástico de un solo uso

Cartón (por ejemplo, Tetra Pak)

Lata de aluminio (4 x 355 ml)

Alta

503 g

-

633 g

60 g

1.604 g

Media

323 g

24 g

250 g

32 g

488 g

Baja

265 g

-

44 g

18 g

259 g

Fuentes: Cuál es la huella de carbono del agua embotellada y de Tetra Pak.

Reciclaje de los materiales de bebidas embotelladas, como vidrio o plástico

Empecemos con una tabla de resumen, ya que es aquí donde las cosas se complican.

Botella de vidrio

Plástico de un solo uso

Cartón

Lata de aluminio

Reducción de huella de carbono

26.5-40%*

30%

No hay datos disponibles

96%

¿Cuántas veces?

Infinitas para el color marrón

Alrededor de 1-2 veces y después se infrarrecicla

El papel se puede reutilizar 4-5 veces

Infinitas

% recuperado para su reciclaje

80%

9.5%

No hay datos disponibles

45%

Si las latas de aluminio están compuestas de material 100% reciclado, la huella de carbono será un 96% menor, por lo que se asemejan a las botellas de vidrio reutilizables o al cartón. Sin embargo, al recuperarse solo el 45% de las latas (en los EE. UU.), la huella de carbono real es mucho más elevada. En países como Alemania y Suecia, con programas para su recogida, el porcentaje que se recupera es mucho más elevado, por lo que el aluminio se convierte allí en una opción ecológica.

Hasta hace poco, muy pocas botellas de plástico reciclado se volvían a convertir en envases para bebidas. Lo que ocurría es que se infrarreciclaban para convertirlas en otros artículos de plástico. Gracias a las mejoras en los materiales y los procesos de producción, los grandes productores de bebidas (Coca Cola, Nestle, Pepsico, etc.) están cambiando esta situación, aunque el proceso está siendo lento y el grado de eficacia varía según el país.

Transporte de bebidas embotelladas

El transporte suele ser el factor por el que el vidrio resulta el material más perjudicial para el medioambiente. Y es que hay que transportarlo hasta el centro de embotellado y luego hasta el consumidor. Sin embargo, una vez consumido, hay que recogerlo y volverlo a transportar al centro de embotellado.

Una botella de vidrio de 500 ml pesa unos 400 g, pero una botella similar de 500 ml de PET, cartón o aluminio pesa solo unos 10 g. Esto no solo supone un gran inconveniente para el consumidor, pero ese peso 40 veces mayor es un serio problema para los fabricantes y los distribuidores. El motivo es que implica un mayor desgaste en la maquinaria de embalaje, menor eficiencia en el envío y la distribución y, por tanto, conlleva costes más elevados de combustible y un mayor nivel de emisiones.

La tabla de resumen en este artículo parte de la premisa de agua embotellada a nivel local que se transporta a distancias cortas, para así no distorsionar los datos.

Comparativa de la gestión de eliminación del vidrio, el plástico, el cartón y el aluminio​

Por último, no hay que olvidar la importancia de lo que ocurre al final de la vida útil de cada material, cuando se desecha en un vertedero, en la naturaleza o en el mar. La cruda realidad actual es que, aunque es cierto que el plástico ofrece una huella de carbono más reducida que el vidrio, es precisamente el mayor contaminante. Lo que está contaminando nuestros mares es el plástico. No es el vidrio ni el aluminio.

Botella de vidrio

Plástico de un solo uso

Cartón

Lata de aluminio

Tiempo de descomposición

1 millón de años*

400 años

Nunca**

100-400 años

Impacto en la naturaleza y la fauna

Mínimo

Muy elevado

Medio

Baja

Residuos de su descomposición

Vidrio

Microplásticos

Algunos microplásticos

Fragmentos metálicos

* La agencia estatal medioambiental de New Hampshire calcula que una botella de vidrio tarda 1 millón de años en descomponerse en el medioambiente y, aún más tiempo en un vertedero.

** Los envases Tetra Pak (y de otras marcas), denominados también envases multicapa o cartón, están en realidad compuestos de numerosos materiales. En su gran mayoría, son elaborados con unos pocos materiales básicos, como papel (70%), aluminio y varios tipos de plásticos. Sin embargo, no es nada raro encontrarse 12 y hasta 16 capas de materiales en la composición de un envase. Esto dificulta su reciclado, por lo que cada país decide si lo clasifica para su reciclaje o no.

Conclusión

Entonces, ¿qué opción elijo?


Veamos. Esta es la lista desde la mejor opción hasta la peor:

  1. Ningún envase: bebe agua del grifo, cerveza de barril, agua con gas de un sifón, zumo casero o cualquier cosa que puedas echar en un vaso o garrafa
  2. Botellas de vidrio o botellas de plástico (si están disponibles) o envases de cartón (en países con sistemas adecuados de reciclaje) reutilizables
  3. Latas de aluminio reciclado (en función del país)
  4. PET de un solo uso reciclado o no reciclado (en países con sistemas adecuados de reciclaje)
  5. Botellas de vidrio de un solo uso

No hay que olvidar que se trata de una lista simplificada. En países cuyo sistema de reciclaje sea deficiente, las botellas de vidrio de un solo uso suelen ser una opción mejor para el medioambiente que el plástico, el cartón o el aluminio. Además, la huella de carbono del vidrio en comparación con la del plástico, el cartón o el aluminio varía según el producto, el país y otros factores.

En el caso del agua potable, no hay ningún motivo para utilizar envases de ningún tipo, ya sean de plástico, vidrio, aluminio o cartón. Si no te gusta el sabor o te preocupa la calidad del agua de tu grifo, utiliza un filtro de agua económico como TAPP 2, que no produzca ningún residuo plástico.

¿Hemos aclarado todas tus dudas sobre la comparación de plástico con el vidrio y otros materiales? ¿Estás de acuerdo? ¿O no? Nos interesa tu opinión, porque nos puede ayudar a mejorar los datos de nuestras investigaciones, conclusiones y recomendaciones. Escríbenos un correo electrónico a [email protected] o escríbenos un comentario más abajo.

Dudas, comentarios e información adicional

Hemos dedicado muchísimo tiempo a investigar los temas que hemos recogido en este artículo. Aquí encontrarás las respuestas a algunas de las dudas más frecuentes, además de otros recursos.

¿De dónde proviene la información de la huella de carbono?

La mayoría de los datos provienen de nuestro profundo metaanálisis sobre la huella de carbono del agua embotellada. Además, hemos añadido en esta entrada del blog datos específicos sobre los envases de cartón de Tetra Pak, así como sobre el reciclaje del aluminio.

¿Qué opinan otras fuentes sobre qué envase para bebidas en la mejor opción?

 

TreeHugger

En una comparación realizada por TreeHugger, se llegó a la conclusión de que un Tetra Pak de leche produce una huella de carbono bastante menor que las botellas de vidrio reutilizables, debido a su material y su peso. Sin embargo, el inconveniente del Tetra Pak es que solo se puede reciclar en algunos lugares. Las emisiones totales de gases de efecto invernadero por la fabricación del embalaje y el transporte, entre otros aspectos, suponiendo que otros aspectos sean similares, son de 265 gramos en el caso del vidrio, 101 gramos en el caso del envase de plástico y 32 gramos en el del Tetra Pak. Si se reutilizase el vidrio 30 veces, se aproxima al Tetra Pak, pero este cálculo no tiene en cuenta la recogida y el transporte hasta el lugar donde se produce la leche.

Y, de acuerdo con los propios informes de Tetra Pak, la huella de carbono del cartón puede ser inferior, con una horquilla que oscila entre los 18 y los 60 gramos en el caso de un litro de leche aplicando un estudio de cuna a cuna.

International Journal of Lifecycle Assessment

 

International Bottled Water Association (IBWA)

No sorprende que la asociación de agua embotellada recomiende y defienda el uso del PET. Este es un resumen de la huella de carbono del agua embotellada elaborado por IBWA.

Si los programas de reutilización de botellas de vidrio son tan positivos, ¿por qué no está más extendido su uso?

Hemos analizado las ventajas y desventajas de los sistemas que se emplean en Alemania, Suecia, Dinamarca y Noruega. Cuando se pusieron en práctica hace más de veinte años, demostraron una elevadísima eficiencia. Sin embargo, desde aquel momento, el porcentaje de botellas de vidrio reutilizables ha descendido de forma drástica. Los motivos incluyen el coste, el peso (en el transporte), la comodidad, la fragilidad (en comparación con el plástico) y las mejoras introducidas en los materiales de plástico.

Parece que la opinión general en los gobiernos de estos países es que el plástico, si se gestiona correctamente, no tiene nada que envidiar al vidrio. Cuando se recicla, infrarrecicla o quema el plástico, la huella de carbono es similar y no produce ningún efecto negativo en el medioambiente.

Otra alternativa podrían ser los envases de plástico reutilizables, como es el caso alemán. Sin embargo, estos materiales son muy caros, y la mayoría de los plásticos liberan sustancias plásticas con el tiempo. Es decir, se producirían más microplásticos y otras sustancias químicas que terminarían en nuestros organismos.

¿Y cuál es la huella de carbono del reciclaje de vidrio?

La ventaja es que el vidrio puede reciclarse casi infinitas veces. Al menos en el caso del vidrio no transparente. Además, el calcín, es decir, el vidrio en polvo usado en el reciclaje, se derrite a una temperatura mucho menor que sus componentes originales, por lo que el vidrio fundido requiere un 40% menos de energía para la elaboración de envases.

Según un estudio realizado por Waste and Resources Action Programme (Wrap), si cambiásemos el vidrio transparente por el verde, se reducirían un 20% las emisiones de CO2 provocadas por su envasado. Esto es así porque las botellas de vidrio verde están compuestas en mayor parte de materiales reciclados, concretamente hasta un 72,4%, cuando lo normal en el sector suele ser un 28,9%.

Cuando se reutiliza una botella de cristal tres veces, se reduce la huella de carbono hasta aproximadamente la que genera una botella de plástico de un solo uso para bebidas. Fuente: Researchgate Life Cycle Environmental Impact of Carbonated Soft Drinks

Sistema de reutilización alemán: ¿el modelo de reciclaje a seguir?

Según un artículo reciente del Spiegel, cuando la ley entró en vigor, el 64% de todas las botellas que se compraban era reutilizable, es decir, eran botellas de varios usos. A finales del 2012, esta cantidad se ha reducido hasta un 46% y la tendencia descendente parece imparable. A principios de 2015, Coca Cola anunció que, con el tiempo, dejaría de usar gradualmente botellas de varios usos en favor de las de un solo uso, para lo que alegó los elevados costes logísticos asociados a la recogida de las botellas de varios usos y el espacio de almacenamiento que requieren.

En 2016, se recogían el 93,5% de las botellas de PET para su reciclaje. Solo el 34% de las botellas de PET en Alemania están hechas de plástico reciclado. El resto está compuesto de materiales derivados del petróleo.

Programa noruego de botellas reutilizables

Antes, Noruega contaba con un programa de botellas reciclables para fomentar la reutilización de botellas, pero concluyó en el 2013. De hecho, este país eliminó los depósitos de botellas reutilizables en el 2014, mientras que en Alemania los dos sistemas siguen estando vigentes de forma paralela.

Más fuentes para evaluar el vidrio en comparación con el plástico, el aluminio y el cartón:

  1. Comparación de la huella de carbono del aluminio reciclado con el vidrio: https://amp.slate.com/articles/health_and_science/the_green_lantern/2008/03/wear_
    html?via=gdpr-consent
  2. Sistema alemán de reutilización de botellas de vidrio:https://liveworkgermany.com/2017/05/how-does-the-german-pfand-system-work-and-is-it-effective/
  3. Descenso de la utilización y reutilización de botellas de vidrio en Alemania: http://www.spiegel.de/wirtschaft/service/mehrwegflaschen-einwegflaschen-im-pfandflaschen-wirrwarr-a-1031491.html
  4. Comparación del sistema de reciclaje noruego con el alemán: https://www.dw.com/en/plastic-bottle-recycling-
    champion-norway-or-germany/a-4488042
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